Nació el 17 de noviembre de 1978 en Ontario, Canadá. Con tan solo cuatro años se desempeñó como patinadora sobre hielo profesional y a los doce se adentró en el mundo de la interpretación. Luego de graduarse en la Universidad de York, participó de varias producciones televisivas de su país, como Shotgun Lovedolls y Guilt by Association.

Su debut en cine le llegó en 2002 cuando protagonizó la película My Name is Tanino, una comedia coproducida entre Italia y Canadá, que dirigió Paolo Virzi.

En 2004 la actriz hace su gran salto a la fama con dos papeles estrella. El primero fue en Mean Girls, que coprotagonizó con Lindsay Lohan y donde encarnó a Regina George, la estudiante popular y malvada del secundario. El segundo fue en el drama romántico The Notebook, en el cual interpretó junto a Ryan Gosling a una pareja de jóvenes, que en los años cuarenta debe separarse por cuestiones externas a su profundo amor.

Al año siguiente, Rachel trabajó en películas como Wedding Crashers, Red Eye y The Family Stone. Luego de un breve receso volvió en 2008 con una serie de films que no alcanzaron el éxito. Sin embargo, la crítica valoró su reaparición.

Dos años después fue convocada por el famoso director Woody Allen para protagonizar el film Midnight in Paris, donde se desempeñó como Inez, la futura mujer de Owen Wilson. Rachel sorprendió con su actuación en esta película, puesto que el papel era muy distinto a lo que había hecho en años anteriores.

Con sus 33 años y su increíble belleza, Rachel McAdams logró consagrarse como actriz de Hollywood y, según comentan los periodistas, promete ser la próxima Julia Roberts.